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En pistas y campos de juego, piezas centrales de los Juegos de Verano, las zapatillas son la parte más vital del equipamiento deportivo, y juegan un papel que va más allá del rendimiento: son carteles publicitarios para las empresas de indumentaria deportiva, y una fuente de financiamiento para los atletas. Pero algunos de ellos no quieren que el mundo vea logos comerciales en sus pies, o se los prohíben sus sponsors, en caso de pertenecer a la competencia.

Aunque los corredores y atletas de campo de Estados Unidos en los Juegos de Río deben usar uniformes con el inconfundible trazo curvo de Nike, sponsor oficial del equipo norteamericano, ellos tienen la liberad de usar la marca de calzado que quieran, disfrazada o no.

El decatlonista de 26 aos Jeremy Taiwo, por ejemplo, usará ocho pares de calzado en sus 10 presentaciones, y cada uno de esos pares cumple con una función específica, como los distintos palos de golf.

Su sponsor de calzado es la marca Brooks, pero la empresa no fabrica zapatillas específicas para los eventos de lanzamiento y salto, para los que Taiwo piensa usar calzado marca Nike, Adidas y Asics. El atleta deberá tapar los logos de esas marcas competidoras de Brooks con cinta adhesiva, tobilleras y tela cuidadosamente sombreada.

“En términos de rendimiento deportivo, para alcanzar el objetivo hay que usar el calzado adecuado”, dice Taiwo desde Seattle, antes de tomarse el avión a Río. “En definitiva, para que te paguen te tiene que ir bien, y si te va bien, en gran parte es gracias a un buen calzado.”

Ese ejercicio de camuflaje demuestra el poder de la industria mundial del calzado deportivo, que mueve 75.000 millones de dólares y que monitorea con abogados lo que los atletas visten y también lo que no visten.

Aunque no queda claro cuántos atletas camuflarán las marcas de sus zapatillas durante los Juegos, es un procedimiento frecuente en las pistas y canchas, y las razones del disimulo son tan variadas como los calzados disponibles.

Los atletas que no tienen sponsor muchas veces no quieren hacerle publicidad gratis a ninguna marca, y prefieren dejar constancia de su libertad de acción. Taiwo lo llama “un acto de no representación sin compensación”.

Otros atletas disimulan la marca de su calzado porque están en transición entre una marca y otra: siguen usando el calzado anterior hasta que se perfeccione y pruebe el calzado nuevo. Algunos, dice Taiwo, participan de disciplinas para las que su sponsor no fabrica calzado específico. A otros simplemente no los satisface el calzado fabricado por su sponsor.

Contratos que se rompen

A veces, las empresas de calzado deportivo les dan permiso de usar calzado de otra marca, siempre y cuando esté disimulada. Otras veces la empresa se ofende y el conflicto se hace público.

En 2013, en un hecho que tuvo amplia cobertura, Nike rescindió su contrato con Brad Walker, el norteamericano que ostentaba el record de salto con garrocha, después de que el atleta cubriera con cinta adhesiva el logo de la marca en sus zapatillas.

Walker respondió por Facebook que su intención no había sido perjudicar a Nike, sino que había usado cinta “para que no se cayera a pedazos un calzado que debería durar 6 meses”.

Nike no reveló los motivos de la rescisión del contrato,
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sólo que “no lo había cumplido en tiempo y forma”. Walker puso en venta sus zapatillas en eBay.

Las quejas de los deportistas

Mike Hazle, campeón norteamericano de jabalina en 2011, dijo que su calzado marca Nike era demasiado angosto y que hacía que se le cayeran las uas y que se le hincharan los pies. Así que durante aos le pedía prestadas las zapatillas de la marca china Asics o Li Ning a un compaero lanzador de jabalina. Hazle cubría el logo con cinta adhesiva o con pedazos de muequeras con el logo de Nike.

Hazle dice que en los torneos poco importante nunca tuvo problemas, hasta que ganó el título norteamericano y apareció una foto suya en Track Field News donde se veía el logo de Li Ning en la suela del calzado.

A Nike no le gustó nada y en 2012 gatilló una cláusula contractual para impedirle a Hazle firmar con otra marca, y a cambio le ofreció apenas 10.000 dólares.

“Es lamentable cuando alguien te paga para que uses lo que fabrica pero el producto no funciona”, dice Hazle desde Afganistán, donde cumple servicio militar en la Guardia Aérea Nacional. “El problema es que después empeora tu rendimiento, así que tenés que cuidarte.”

Nike no quiso hacer comentarios sobre sus contratos, pero dijo que espera que sus atletas patrocinados “usen siempre productos Nike, salvo excepciones específicas de mutuo acuerdo”.

Una de esas excepciones de alto perfil se conoció el ao pasado. Al estadounidense Christian Taylor, ganador de triple salto en los Juegos 2012 que en 2015 firmó contrato con Nike, se le permitió usar calzado de Adidas en los eventos de pista de Pequín, hasta que Nike perfeccionara el calzado para adecuarlo a sus necesidades. Taylor, favorito al oro en triple salto para este ao, ahora usa Nike.

A dos favoritos a alzarse con la medalla en salto en alto, el qatarí Mutaz Essa Barshim y el canadiense Derek Drouin, Nike también les permitió usar calzado de otra marca, pero con el logo cubierto por bandas elásticas que llevan el tradicional signo de Nike.

“Como con todos los atletas, estamos trabajando para que tenga el calzado que mejor cumpla con sus necesidades específicas”, dijo por email el vocero de Nike, Charlie Brooks. “Nuestro calzado no tiene problemas, es cuestión simplemente de personalizarlo para estos atletas. Estamos seguros de que muy pronto tendrán zapatillas Nike en sus pies.”

El camuflaje de marcas refleja la particular naturaleza de los eventos deportivos de pista y piso, que quedan en el centro de la escena cada cuatro aos, durante los Juegos Olímpicos de Verano.

Los velocistas, saltadores de garrocha y corredores con obstáculos no suelen recibir un sueldo de sus equipos, como ocurre con los futbolistas o basquetbolistas profesionales, sino que suelen depender del dinero de los premios o de contratos con marcas de calzado y otros patrocinios.

Las empresas de indumentaria deportiva, especialmente Nike, tienen mucho peso: equipan a los atletas y mantienen a flote el deporte. Pero también achican los pagos cuando un atleta no alcanza ciertas metas de rendimiento. Y en eventos como los Juegos, sus atletas tienen prohibido usar logos de la competencia en sus uniformes y también tatuajes temporarios.

Los atletas y sus representantes dicen que la cantidad de torneos y eventos deportivos está disminuyendo. Los escándalos de dopaje ponen en jaque la legitimidad del deporte. Y la disparidad de ingresos ente los atletas es enorme.

El campeón velocista jamaiquino Usain Bolt, superestrella de las pistas y patrocinado por Puma, gana 32,5 millones de dólares al ao, incluyendo 30 millones en patrocinios, según estimaciones de la revista Forbes. Atletas menos visibles pero también exitosos dicen ganar apenas entre 10.000 y 25.000 dólares al ao.

Carl Lewis, nueve veces medalla de oro olímpica e históricamente asociado a Nike, dice que camuflar la marca del calzado “es apenas una muestra del verdadero problema: realmente estamos generando un deporte profesional?”
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